Combien de types de cachalots vivent dans le monde aujourd'hui?

Il existe trois espèces vivantes de cachalots appartenant à la superfamille Physeteroidea. Ces baleines appartiennent au Phylum Chordata, Classe Mammalia, Ordre Artiodactyla et Infraorder Cetacea. Les preuves fossiles suggèrent que les cachalots existent depuis plus de 25 millions d'années. Les éléments de preuve montrent également des relations étroites avec les Ziphiidae, les Mysticeti et les Platanistidae. Les trois espèces de cachalot comprennent le cachalot, le cachalot pygmée et le cachalot nain. Le premier appartient au genre Physeter alors que les deux derniers appartiennent au genre Kogia. Ces baleines habitent la plupart des principales eaux océaniques tempérées et tropicales. Ils partagent certaines caractéristiques, notamment l'emplacement de l'évent, de simples arrangements de dents et d'autres caractéristiques générales du corps et du comportement. Ils s'appuient également sur des fonctions telles que l'écholocation, ont des spermaceti, plongent pour chercher de la nourriture et mangent des calmars et certaines espèces de poissons. Comme la plupart des baleines et des animaux marins, la pêche et la pollution menacent l’existence de ces baleines. Vous trouverez ci-dessous une description générale et les caractéristiques des trois types de baleines.

3. Cachalot (Physeter macrocephalus)

L'autre nom de cette baleine est cachalot et il s'agit de la plus grande des espèces de cachalot existantes, ainsi que du seul membre survivant du genre Physeter.

Ils ont de grandes têtes en forme de blocs qui couvrent entre un tiers et la moitié de leur corps entier. Étant les plus grandes baleines à dents, les nouveau-nés, les femelles et les mâles mesurent en moyenne 13, 36 et 52 pieds et pèsent respectivement 1, 1, 15 et 45 tonnes. Certains adultes peuvent atteindre jusqu'à 67 pieds. Les cachalots ont également le plus gros cerveau jamais trouvé sur une espèce, éteinte ou existante. Tous les cachalots ont des spermaceti sur la tête qui génèrent des clics qu'ils utilisent pour la communication, l'écholocation et d'autres fonctions sensorielles.

Les cachalots habitent tous les océans et les mers, des pôles à l'équateur. Ils préfèrent des eaux allant jusqu'à 3 300 pieds ou plus et sans glace. Les adultes préfèrent les latitudes plus élevées, mais les plus jeunes vivent dans les eaux tropicales et tempérées. Les cachalots ressemblent à des zones proches des plateaux continentaux et des canyons. Ils plongent à des profondeurs comprises entre 2 620 et 6 600 pieds pour chercher de la nourriture. Sous l'eau, ils plongent jusqu'à une heure ou plus.

Les cachalots se nourrissent de calmar géant, de calmar colossal, de pieuvres et d'autres poissons. Ces baleines consomment quotidiennement 3% de leur masse corporelle en nourriture. Les estimations annuelles indiquent que tous les cachalots du monde mangent environ 100 millions de tonnes de proies courtes, comparé à la consommation humaine mondiale de fruits de mer qui s'élève à 127 millions de tonnes courtes.

Les adultes non reproducteurs vivent habituellement dans des cellules isolées mais les femelles et les jeunes mâles existent en groupes. Parfois, les hommes matures peuvent former de petits groupes d'âge. Des groupes de femmes et de jeunes hommes, généralement entre six et vingt ans, restent ensemble pendant des années et aucun individu ne quitte ou ne rejoint le groupe. Les membres du groupe socialisent en produisant un type de vocalisation coda et en se frottant les uns aux autres. Les cachalots n’ont normalement pas de liens avec d’autres espèces de baleines, à l’exception des grands dauphins qui nagent parfois à côté des cachalots.

Les épaulards sont le principal prédateur du cachalot; cependant, les globicéphales et les faux épaulards les intimident normalement. Les cachalots se sont également adaptés à des mécanismes de défense tels que la «formation de marguerite» où ils protègent le membre vulnérable.

2. Cachalot pygmée (Kogia breviceps)

Cette baleine est légèrement plus grande que les dauphins. Ils mesurent environ 11 pieds à maturité physique et pèsent environ 880 lb. K. breviceps a le dos bleu grisâtre et le dessous rosé. Leurs têtes sont plus grandes que leurs corps. Leurs grosses têtes ressemblent à celles des requins. Les autres caractéristiques comprennent une petite nageoire dorsale, un soufflet penché à gauche, un organe spermaceti et une petite mâchoire inférieure. Les cachalots pygmées ont 20 à 32 dents à la mâchoire inférieure. Pour éviter les prédateurs et les proies déroutantes, ils ont un liquide «d'encre» brun rougeâtre qu'ils éjectent pour bloquer la vue des prédateurs. La présence de cristaux magnétiques dans le cerveau de cette baleine suggère que ceux-ci pourraient utiliser la magnétoréception pour la navigation.

Les baleines pygmées habitent les eaux tropicales et tempérées des océans Atlantique, Indien et Pacifique, avec des profondeurs comprises entre 1 300 et 3 300 pieds. Des pêcheurs et des chercheurs russes ont formulé plusieurs affirmations selon lesquelles ils apercevraient des baleines pygmées dans les eaux froides proches du pays. Elles se reproduisent d’avril à septembre dans les eaux de l’hémisphère sud. Ils ont également onze mois de gestation et les nouveau-nés mesurent environ trois pieds et onze pouces. Ces baleines ont des mouvements divers.

Les animaux peuvent rester immobiles à la surface de l'eau, faire de petites éclaboussures, plonger lentement et remonter lentement à la surface. Les cachalots pygmées vivent solitaires, par paires ou par petits groupes de six personnes maximum. Ils ont également la capacité de plonger entre 11 et 45 minutes et produisent des clics. Ils se nourrissent de calmars de verre, de calmars lycoteuthidés, de calmars ommastrephidiens et de pieuvres.

1. Cachalot Nain (Kogia sima)

Cette baleine est la plus petite des espèces de baleine. Elle peut atteindre 8, 2 mètres de long et peser jusqu'à 300 kg. Elle a des mouvements lents mais calculés et, tout comme le cachalot pygmée, elle peut rester immobile sur une surface d'eau calme. Bien que ressemblant au cachalot pygmée, ils sont plus petits et ont des nageoires dorsales plus grandes. Ils sont de couleur gris bleuâtre et leur dessous est presque blanc. Le cachalot nain a aussi de petites mâchoires inférieures.

Ils vivent dans l'isolement mais peuvent également exister dans de petites gousses. La période de grossesse pour les femelles dure de neuf à onze mois, après quoi le vêlage dure de quatre à cinq mois. Ils se nourrissent généralement de calmars et de crabes. Ces baleines, à l'instar de leurs homologues les cachalots pygmées, ont un liquide «d'encre» brun rougeâtre qu'elles éjectent pour dissuader les prédateurs.

Les cachalots nains préfèrent les eaux profondes près des côtes, juste au large du plateau continental. Dans l'océan Atlantique, ils sont communs au large des côtes de la Virginie, de l'Espagne, du Brésil, de certaines régions d'Afrique et du Royaume-Uni. Dans l'océan Indien, ils habitent dans des zones proches de l'Australie, de l'Indonésie et de certaines régions d'Afrique. Les habitats dans le Pacifique sont situés au large des côtes du Japon, de la Russie et de la Colombie-Britannique. Comme les cachalots nains habitent les eaux proches des côtes, ils sont menacés par les activités humaines telles que la pêche illégale et la pollution. Cette situation conduit à un renforcement des mesures de conservation par différents organismes internationaux.