Comment les îles japonaises ont-elles été formées?

Officiellement appelé État du Japon, le Japon est un pays insulaire situé dans la région orientale du continent asiatique. L'île se situe dans l'océan Pacifique à l'est de l'Asie continentale. Au total, le Japon compte 6 853 îles, dont certaines des plus grandes, notamment les îles Honshu, Kyushu, Shikoku et Hokkaido. Sur la superficie totale du Japon, soit environ 145 936, 53 milles carrés, ces quatre grandes îles représentent environ 97%. Les îles se sont formées il y a des millions d'années autour du Pléistocène ainsi que des parties centrales du Silurien. Autrement dit, plusieurs mouvements massifs d’océan et de plaques ont conduit à la formation des îles. En raison de leur emplacement dans le tristement célèbre cercle de feu du Pacifique, il n’est pas surprenant que les îles soient fréquemment en proie à une action volcanique et sismique. Par exemple, en 2011, le pays a été frappé par le séisme et le tsunami dévastateurs de Tōhoku, d'une magnitude de 9, 0 et ayant entraîné la mort d'au moins 15 896 personnes.

Formation des îles japonaises

Il y a environ 750 millions d'années, le supercontinent de Rodinia s'est brisé et a formé le super-océan appelé Panthalassa, également connu sous le nom d'océan panthalassique ou panthalassan. Sur la marge orientale de l'océan se trouvaient des roches qui devinrent plus tard le Japon. Au fil du temps, les plaques océaniques de la région ont commencé à subir un processus de subduction. La plaque la plus récente à être subductée est la plaque d’Izanagi, il ya environ 95 millions d’années. La subduction fait référence au processus qui se produit lorsque deux plaques tectoniques se rejoignent et que l’une d’elles est obligée de s’approcher sous l’autre pour faire partie du manteau. Actuellement, la plaque du Pacifique subit le processus de subduction sous la plaque d’Okhotsk, bien qu’à une vitesse lente de quelques centimètres par an. Le processus de subduction conduit au recyclage de la croûte continentale, raison pour laquelle la plupart des roches de l'archipel japonais remontent au Permien ou au-delà. L'ère du Permien a commencé il y a environ 47 millions d'années, ce qui est relativement jeune. Cette première phase est appelée phase orogénique.

Il y a environ 23 millions d'années, la partie occidentale du Japon faisait en réalité partie de la zone côtière de l'Eurasie. La subduction a conduit à la formation de parties du Japon telles que l'actuelle Kyushu et la région de Chūgoku. Le processus de subduction a provoqué un effet de traction qui a non seulement formé les lieux susmentionnés, mais aussi la mer du Japon et la mer d’Okhotsk. Les experts estiment que les deux mers se sont formées il y a entre 15 et 20 millions d'années et avaient de l'eau douce avant l'arrivée de l'eau de mer. Au Miocène, il y a environ 16 millions d'années, une péninsule s'est formée sur la côte est de l'Eurasie. Aujourd'hui, Hokkaido et Tohoku se sont formés il y a environ 11 millions d'années, après avoir été soulevés des fonds marins. D'autres régions telles que la région de Chubu se sont également formées à la même époque. Parmi les parties les plus jeunes, formées il y a environ deux millions d'années, figurent le détroit de Corée, la plaine de Kantō et le détroit de Tartarie.

Données géologiques

Aujourd'hui, la structure géologique et la composition des îles sont des choses qui n'ont pas encore été complètement comprises. L'une des raisons pour lesquelles c'est le cas est que certaines parties des îles ont des âges différents. Par exemple, les parties orientées vers les plaques océaniques sont plus jeunes et présentent davantage de caractéristiques volcaniques que les autres. En revanche, les côtés faisant face à la mer du Japon montrent des traces de faille et de sédimentation lourdes. Au nord-ouest du pays, l’étude géologique est contrariée par d’épais dépôts de l’époque du quaternaire, remontant à environ 2, 5 millions d’années.

Malgré les difficultés, les experts ont regroupé les îles en trois parties, à savoir le nord-est du Japon, le centre du Japon et le sud-ouest du Japon. La partie nord-ouest se situe du côté nord de la faille Tanakura. La région a connu une dernière activité volcanique entre 14 et 17 millions d’années. Le centre du Japon est pris en sandwich par la ligne tectonique Itoigawa-Shizuoka et la faille de Tanakura, tandis que le sud-ouest du Japon est situé au sud de la ligne tectonique Itoigawa-Shizuoka.

De manière surprenante, à la surface, seulement 0, 8% du pays est constitué d’eau, alors que le pays est formé par des îles. Environ 73% du terrain est recouvert de montagnes, ce qui le rend impropre à l'agriculture, à la construction de maisons d'habitation et à un usage industriel. En conséquence, les zones habitables, principalement situées autour des zones côtières, sont extrêmement peuplées. En fait, le Japon fait partie des pays les plus densément peuplés du monde.

Risques géologiques

Comme indiqué précédemment, la position du Japon le situe dans la zone volcanique notoire connue sous le nom de «ceinture de feu du Pacifique», également appelée «ceinture circum-pacifique». Le Cercle de feu a une longueur d’environ 25 000 milles et comprend plusieurs tranchées océaniques, des mouvements de plaques, des ceintures volcaniques et des arcs volcaniques. Le Japon faisant partie de l'anneau, l'archipel est sujet aux tremblements de terre destructeurs et à l'activité volcanique. Au total, 90% des tremblements de terre dans le monde ont lieu le long du ring.

Sur l'ensemble des séismes dans le monde, 10% se produisent au Japon. La subduction en cours entre les plaques tectoniques telles que la plaque de la mer des Philippines et la plaque du Pacifique est la principale cause de ces tremblements de terre. En un an, 1 500 tremblements de terre peuvent se produire, la plupart d'entre eux ayant une magnitude comprise entre quatre et six. L'un des tremblements de terre les plus célèbres de tous les temps est le tremblement de terre du Grand Kantō de 1923, au moins 130 000 personnes décédées. Un autre tremblement de terre, le grand tremblement de terre de Hanshin, a eu lieu en 1995 et a tué 6 434 personnes. Outre les séismes sur terre, ils peuvent également se produire en mer et conduire à la formation de tsunamis.