D'où les continents ont-ils obtenu leurs noms?

Il y a généralement sept continents dans le monde: Afrique, Europe, Amérique du Nord, Amérique du Sud, Asie, Antarctique et Océanie. L’Amérique du Nord et l’Amérique du Sud sont parfois considérées comme un continent appelé simplement les Amériques. De même, l’Europe et l’Asie sont parfois regroupées pour former l’Eurasie. Il y a eu beaucoup de discussions sur le nombre de continents dans le monde, mais peu de discussions sur la manière dont les continents ont été nommés.

Afrique

Ce nom peut être attribué aux Romains qui ont qualifié la Tunisie actuelle d’Africa terra. On peut traduire par «terre d’Afric» le «pays de l’Afri» (pluriel) ou «le pays de l’Afer» (singulier). Il existe plusieurs théories sur l'origine du mot «Afer». Certaines disent qu'il provient de la langue grecque, d'autres du latin et d'autres théories.

Le nom commença à s'étendre pour inclure une zone plus vaste que la Tunisie lorsque plusieurs provinces, comme la Tripolitania (une ancienne province libyenne), furent ajoutées à la diocèse de l'Afrique. La diffusion du nom a été facilitée par les Européens au Moyen Âge, à une époque où ils cherchaient à approfondir leurs connaissances de l'Afrique.

L'Europe 

Les origines de ce nom proviennent du mot latin "Europa", qui tire ses origines de la langue grecque. Une école de pensée affirme que le nom remonte à la mythologie grecque antique. Dans le mythe grec, Europa était la fille d'un roi phénicien appelée Agenor ou Phoenix. Europa est tombé amoureux de Zeus et a eu trois fils.

Une autre théorie, suggérée par Ernest Klein, suggère que le nom tire son origine de la racine sumérienne «Ereb». Ereb se traduit par «obscurité» ou même «descendance». Ernest affirme que les Sumériens ont utilisé ce nom pour faire référence à la position relative que l'Europe devait Mésopotamie, Anatolie, la côte du Levant et le Bosphore. Par conséquent, le mot "Ereb" serait utilisé pour désigner l'Europe comme une terre où le soleil se couche ou comme un nom plus générique de "Terre occidentale".

Les Grecs ont utilisé le mot «Europe» pour désigner la Grèce, c'est-à-dire la région qu'ils habitaient. Dans les temps modernes, ce qu'ils ont appelé l'Europe se traduit par la zone située entre l'ex-Yougoslavie et la Turquie. Au fil du temps, il est venu à se référer à l'ensemble de l'Europe telle qu'elle est connue aujourd'hui.

Océanie

L'origine de ce nom est assez simple. Océanie provient du mot anglais «océan» qui fait référence à un grand plan d'eau. Cependant, il vient finalement du mot grec «Okeanos» qui signifie un grand plan d'eau (mer ou rivière) entourant la terre.

Asie

Ce nom vient du mot Ἀσία 'du grec ancien. Initialement, il était utilisé pour désigner la rive est de la mer Égée, mais plus tard, pour désigner la région d'Anatolie. Avant son utilisation intensive, les Romains l'utilisaient pour faire référence à la région de Lydian. La signification plus profonde aurait pu provenir du mot égéen «Asis» qui signifie boueux ou du sémite «Asu» qui signifie lumière ou qui se lève.

Amérique

Le Nord et le Sud partagent le même nom Amérique. Certains suggèrent que le nom provient du voyageur italien Amerigo Vespucci. Les cartographes ont choisi de lui rendre hommage puisqu'il était le premier à croire que toute la région était un continent. Finalement, l'Amérique du Nord a adopté le nom. Une autre personne a postulé que le nom provenait d'Amerike ou ap Meryk, selon un manuscrit qu'il a vu, mais il y a peu de preuves pour soutenir la théorie.