Qu'est-ce que la loi antitrust Sherman?

Le Sherman Antitrust Act est considéré dans l'histoire comme le premier acte visant à illégaliser des activités commerciales monopolistiques aux États-Unis. Le statut historique a été approuvé par le Congrès en 1890 sous le mandat du président Benjamin Harrison. La loi a été nommée en l'honneur de John Sherman qui l'a présentée au Sénat et qui possédait également une expertise en matière de réglementation du commerce. La loi a été approuvée par 51 voix contre 1 au Sénat américain et 242 voix contre 0 à la Chambre basse. La loi visait à empêcher la hausse artificielle des prix provoquée par la restriction de l'offre. Les activités d'un monopoleur visant à protéger artificiellement le statut monopolistique sont pénales au regard de la loi, de même que les arrangements néfastes visant à établir un monopole. La Loi Sherman visait à préserver un marché concurrentiel et à protéger ainsi les consommateurs contre les abus. La loi a été largement invoquée au fil du temps pour interdire la fusion d'entités susceptibles de nuire à la concurrence, notamment les cartels ou les monopoles.

Contexte

La fin du 19e siècle était caractérisée par la croissance de conglomérats d’entreprises, également appelés fiducies du secteur commercial américain. Cette période est souvent qualifiée d’Age Doré, où l’innovation et l’industrialisation rapides, l’esprit politique et les migrations massives ont été observées. La société est devenue la principale forme d’organisation commerciale aux États-Unis, tandis que la révolution de la gestion réformait les opérations commerciales et augmentait la productivité. Au début du 20e siècle, la productivité industrielle et le revenu par habitant aux États-Unis avaient atteint un niveau comparable à ceux de tous les autres pays, à l'exception de la Grande-Bretagne. En dépit des progrès économiques impressionnants, le pays était aux prises avec de graves problèmes sociaux liés à la corruption, à l’inégalité des richesses, aux spéculateurs sans scrupules et aux pratiques commerciales douteuses.

Montée des trusts

Les trusts ont gagné en popularité au cours de la période de l'âge d'or, alors que les actionnaires de certaines sociétés transféraient leurs actions à un groupe de fiduciaires. Les actionnaires obtiendraient alors un certificat leur attribuant une part particulière du total des bénéfices des sociétés administrées conjointement. De telles fiducies arrangées ont émergé pour dominer plusieurs industries majeures. Les fiducies permettaient la fusion à grande échelle, le contrôle centralisé et la mise en commun des brevets. L'énorme capital a donné aux entreprises les moyens de lutter contre les entreprises étrangères et leur a permis de prendre de l'expansion et de faire de bonnes affaires avec la main-d'œuvre. Les fiducies ont également commencé à exercer une influence en politique. La Standard Oil Company a été l’une des premières fiducies à avoir été conçue par John D. Rockefeller. En 1904, plus de 5 000 entreprises indépendantes s'étaient regroupées dans environ 300 fiducies. Dans le secteur de la télégraphie, Western Union était un monopole. Dans les années 1860, Cornelius Vanderbilt commença à exploiter une ligne de chemin de fer de 800 km après avoir regroupé 13 chemins de fer différents. La ligne unique reliait New York à Buffalo et il a par la suite acquis des lignes à destination de Détroit, Chicago, Michigan et l’Illinois pour créer le New York Central Railroad. Le développement de ces fiducies a eu pour effet de détruire la concurrence. Le public et les concurrents, à leur tour, sont devenus hostiles à ces arrangements. Les consommateurs ont dénoncé les prix élevés alors que les concurrents se plaignaient d'être exclus de certaines industries en raison des pratiques monopolistiques intentionnelles des entreprises.

Des provisions

Le texte original de la loi comportait trois divisions. La 1ère section illégale non seulement les fiducies mais tout autre contrat ou complot visant à restreindre le commerce entre États ou à l'étranger. La 2ème section déclare une personne qui exerce les activités décrites dans la 1ère section comme un criminel. La troisième section étend les stipulations de la première section au district de Columbia ainsi qu'aux territoires américains. La loi Clayton Anti-Trust Act de 1914 stipulait que d'autres activités, qui avaient été découvertes, tombaient en dehors du champ d'application de la loi Sherman Anti-Trust. Ces activités interdites comprennent les acquisitions et les fusions qui réduisent considérablement la concurrence sur le marché, les accords de rattachement, la discrimination par les prix entre différents acheteurs si cette discrimination tend à établir un monopole et des accords d’exclusivité. La loi Robinson-Patman de 1936 modifia ultérieurement la loi Clayson. Cet amendement prévoyait des engagements anticoncurrentiels spécifiques dans lesquels les fabricants pratiquaient une discrimination par les prix à l’encontre des distributeurs.

Fondement constitutionnel de la législation

Le Congrès était habilité à approuver l'acte en vertu de son pouvoir constitutionnel de réglementer le commerce entre États. Les tribunaux fédéraux ne peuvent donc invoquer la loi Sherman que pour des pratiques qui affectent ou restreignent de manière significative le commerce entre États au sein du district de Columbia. Le demandeur doit démontrer que le comportement en question a eu lieu pendant le flux d'un commerce entre États ou a un effet important sur une activité qui se produit dans le cadre d'un commerce entre États.

Héritage

La Sherman Antitrust Act a été vivement approuvée par le public. La mise en œuvre de la loi, cependant, se heurtait à des obstacles, car elle ne définissait pas de concepts tels que les monopoles, la collusion et les fiducies. Peu d'entreprises ont ainsi été poursuivies en vertu de ses dispositions. La Northern Securities Co. contre les États-Unis est l’un des cas les plus importants visés par la loi. La Northern Securities Company s'était constituée en 1901 en tant que fiducie contrôlant le Great Northern Railway et les chemins de fer Chicago, Burlington et Quincy, ainsi que le Northern Pacific Railway et plusieurs autres lignes associées. La formation de la confiance a soulevé des sourcils car elle risquait de monopoliser le trafic ferroviaire sur le territoire occidental des États-Unis et de devenir la plus grande entreprise du monde. La Cour suprême du pays a statué par 5-4 sur la dissolution de la fiducie, affirmant que les actionnaires de la Northern Pacific Company ainsi que ceux de la Great Northern avaient créé un monopole. La loi a également éclairé la décision de la Cour suprême dans l’affaire de 1911 États-Unis c. American Tobacco Company. Quatre sociétés avaient été créées à partir des actifs de la société américaine Tobacco, faisant de ce monopole un oligopole. La décision a divisé la société en quatre concurrents. La Sherman Antitrust Act a ouvert la voie législative à des lois plus particulières, notamment la loi de 1914 sur les lois antitrust de Clayton. La loi signifiait également l'intention des législateurs américains de réglementer plus strictement les pratiques commerciales.

Critique

Les critiques se demandent si la loi profite au public et améliore la concurrence ou si elle profite principalement aux entreprises inefficaces au détriment des plus inventives. Alan Greenspan s'oppose particulièrement à cette loi dans un essai intitulé Antitrust. Greenspan suggère que l'acte a nui à la société plutôt que d'être bénéfique et a découragé l'innovation. Au moment où Greenspan a rédigé l’essai, il était un mentoré d’Ayn Rand, qui s’opposait également à l’acte, le qualifiant de violation des droits de propriété. Les critiques contre la loi antitrust sont principalement associées à la politique conservatrice. Richard Posner et Robert Bork, tous deux juges conservateurs, ont exprimé leurs préoccupations concernant le droit.