Quel est le plus petit continent?

L'Australie est le plus petit continent de la planète, juste derrière l'Europe. Il occupe une superficie d'environ 3 300 000 km 2 et compte plus de 39 901 000 habitants. L’Australie est le seul continent de l’Océanie et on la désigne parfois sous le nom de Méganésia ou d’ Australinea afin de la différencier de la nation australienne. C'est sur le plateau continental de l'Australie, qui comprend l'île de la Nouvelle-Guinée (comprenant deux provinces indonésiennes et la Papouasie-Nouvelle-Guinée), l'Australie (pays) et la Tasmanie. L'Océanie est le plus petit groupe continental qui s'étend des côtes américaines au détroit de Malacca. L'Océanie se compose de l'Australasie (Australie et Nouvelle-Zélande), de la Polynésie, de la Micronésie et de la Mélanésie.

Le continent est entouré de nombreuses îles qui représentent environ 40% de ses côtes. Le plateau continental reliant toutes les îles, y compris le Plateau de Brass et le Plateau de Sahul, occupe une superficie d’environ 970 000 milles carrés. La nation australienne, qui occupe la majeure partie du continent et une masse continentale, est parfois qualifiée de continent insulaire.

Géologie

L'Australie est la masse continentale la plus plate, la plus ancienne, la plus sèche et la plus basse du monde, au passé géologique stable. Toutes les forces géologiques du continent, telles que les soulèvements tectoniques, ont eu lieu dans les débuts de l'histoire de l'Australie alors qu'elle faisait partie du Gondwana. Le continent australien est au centre de la plaque tectonique et n’a pas de volcanisme actif. Le lit le plus sec du lac Eyre est le lit le plus sec du lac Eyre, à 49 m en dessous du niveau de la mer. Le point culminant est le Puncak Jaya, suivi du mont Wilhelm en Papouasie-Nouvelle-Guinée. Les hauts plateaux de la Papouasie-Nouvelle-Guinée sont les seules régions du continent qui possèdent des montagnes volcaniques actives, car elles se trouvent sur l'anneau de feu du Pacifique. La Papouasie-Nouvelle-Guinée est exposée aux tsunamis et aux tremblements de terre.

La faune et la flore

Parmi les principales caractéristiques de la flore australienne, on peut citer l’adaptabilité à l’aridité qui affecte la région. L'adaptation est courante chez les espèces appartenant aux familles bien connues telles que Fabaceae, Myrtaceae et Proteaceae . La flore de Nouvelle-Guinée est un mélange d'espèces d'arbres des forêts tropicales et de la flore australienne. La région Nouvelle-Guinée-Australie a été isolée pendant plus de quarante millions d'années et a connu des changements climatiques durant lesquels la tendance générale était à l'aridité. Lorsque l'Antarctique s'est séparé de l'Amérique du Sud, le courant circumpolaire antarctique froid a affecté le climat mondial, mais en Australie, la tendance au dessèchement s'est intensifiée. Les lacs et les mers intérieurs se sont asséchés et toute la forêt de feuillus à feuilles larges a cédé la place à l'arbre sclérophylle à feuilles dures, répandu dans l'Australie moderne.

Plus de 93% des amphibiens, 24% des insectes et des poissons, 89% des reptiles et 83% des mammifères australiens sont endémiques de ce continent. Le niveau élevé d'endémisme est dû à l'isolement géographique du continent, à un climat inhabituel et à la stabilité tectonique. L’Australie abrite plus de 800 espèces d’oiseaux, dont 45% sont endémiques de cette région. Certains de ces oiseaux comprennent le kookaburra, le pigeon huppé, le pied currawong et le corbeau australien. Les animaux nationaux australiens incluent le kangourou, l'ornithorynque, l'émeu et le koala. Le diable de Tasmanie est également originaire du continent. La Nouvelle-Guinée compte plus de 578 espèces d'oiseaux, dont 324 sont endémiques de cette région.