Quelles sont les sources et les effets de la pollution par le cuivre dans l'environnement?

Le cuivre est un métal excellent pour conduire la chaleur et l'électricité. Le cuivre existe naturellement sous forme métallique et est utilisé depuis environ 8 000 ans av. Tous les organismes vivants ont besoin de cuivre car il s'agit d'un constituant principal de la cytochrome c oxydase, une enzyme respiratoire. Chez l'homme, des traces de cuivre se trouvent dans les os, les muscles et le foie, alors que chez certains organismes tels que les crustacés, le métal est un constituant de l'hémocyanine dans leur sang. Le cuivre a de nombreuses applications dans le monde, et un excès de celui-ci peut affecter négativement l'environnement et les humains.

Sources de pollution au cuivre

La pollution au cuivre dans l'environnement provient d'activités humaines et de sources naturelles. L'excavation de cuivre dans les mines crée une poussière riche en métal et le vent peut la répandre autour du site minier. Les entreprises de fabrication de cuivre produisant du métal, des appareils électriques, des pesticides, des fongicides et d’autres produits contenant du cuivre rejettent souvent de l’eau contaminée dans le système de drainage, ce qui conduit aux cours d’eau et autres masses d’eau. L'utilisation de pesticides tels que «Bordeaux mix» introduit également plus de composés de cuivre dans l'environnement et peut affecter les humains qui consomment des fruits ou des légumes non lavés et vaporisés avec de tels pesticides. Dans les bâtiments, le cuivre utilisé dans la plomberie se dissout progressivement et ajoute du métal dans l'alimentation en eau. Parmi les autres sources de pollution par le cuivre figurent la combustion de combustibles fossiles, les huiles de moteur usagées, la peinture et l'usure des garnitures de freins, ainsi que certaines méthodes de contrôle des naissances.

Effets environnementaux de la pollution par le cuivre

L'excès de cuivre dans le sol crée un environnement toxique pour la plupart des micro-organismes tels que les bactéries. La toxicité du cuivre dans le sol inhibe la minéralisation d'éléments nutritifs tels que le phosphore et l'azote, car le métal s'attache aux minéraux et à la matière organique. Les animaux absorbent le cuivre lorsqu'ils se nourrissent dans un sol contaminé, ce qui nuit à leur santé. Un excès de cuivre dans l'eau a des effets néfastes sur la vie aquatique, entraînant des dommages pour les organismes d'eau douce tels que les poissons. Le cuivre endommage les reins, le système nerveux et le foie de la plupart des animaux aquatiques.

Effets sur la santé humaine

Les humains ont besoin de faibles niveaux de cuivre pour rester en bonne santé. Lorsque le métal s'accumule à des niveaux élevés dans le corps, la santé en est affectée. La cirrhose du foie se manifeste chez les enfants par une toxicité liée au cuivre, liée à l'utilisation de batteries de cuisine en cuivre dans du lait bouillant. L'exposition à des niveaux élevés de cuivre peut provoquer des nausées, de la diarrhée, des douleurs thoraciques et une irritation des voies respiratoires. La maladie de Wilson, non traitée, est une maladie héréditaire qui inhibe l'excrétion du cuivre dans la bile par le foie. Selon le Département américain de la santé et des services sociaux, de très fortes doses de cuivre peuvent endommager les reins et le foie et entraîner la mort. Il existe également une corrélation entre certains effets de vieillissement et l'excès de cuivre.

Prévention de la pollution par le cuivre

La prévention de la pollution par le cuivre dans les industries implique différentes stratégies. La substitution de matériaux peut aider à réduire la pollution par le cuivre en utilisant des matériaux moins toxiques ou non toxiques. Parmi les autres méthodes de prévention utilisées dans les industries, citons la refonte des produits et l'amélioration des processus. Ce dernier implique de bons programmes de maintenance et une efficacité croissante des équipements. La prévention et le contrôle de la pollution au Royaume-Uni contrôlent les rejets de cuivre. Aux États-Unis, l'État de Washington a interdit la peinture à base de cuivre sur les bateaux de plaisance en 2011.