À qui appartient le canal de Panama?

Le canal de Panama est une merveille d'ingénierie humaine trouvée dans l'État de Panama, en Amérique centrale. Il relie l’océan Pacifique à l’océan Atlantique et le canal joue un rôle important dans le commerce mondial, car les navires chargés de marchandises importantes comme le pétrole passent par le canal de Panama pour se rendre à destination dans le monde entier. Le canal a parcouru un long chemin depuis sa construction pour devenir le centre des luttes de propriété entre les États-Unis et le Panama. Aujourd'hui, le canal est géré par l'Autorité du canal de Panama et continue d'influencer le commerce et les relations internationaux. Il est considéré comme l'une des 7 merveilles du monde moderne.

Premières tentatives de construction en France

L'idée de construire un canal au Panama a été attribuée à l'explorateur espagnol Vasco Nunez De Balboa, qui a découvert l'isthme de Panama. La découverte de cette petite bande de terre a inspiré la recherche de moyens permettant de créer un chemin permettant aux navires de traverser l’Atlantique vers le Pacifique. Cependant, la construction d'une telle voie d'eau s'est avérée impossible et abandonnée jusqu'au XIXe siècle, lorsque les Français, par l'intermédiaire de la société Ferdinand de Lesseps, ont tenté de construire un canal. Le projet a dû être abandonné après des coûts élevés et la perte d'un grand nombre de travailleurs suite à des décès causés par des maladies tropicales comme le paludisme. Malgré le travail considérable effectué par une autre société française qui a succédé à la société de Lesseps, celle-ci a dû abandonner le projet après avoir été confrontée à des défis similaires.

Acquisition américaine

Le gouvernement américain a succédé aux Français en 1901 après le lobbying intensif d'un ingénieur français qui a réussi à les convaincre que le Panama était un choix plus sûr que le Nicaragua. Bien que la Colombie ait refusé de reconnaître l'acquisition, les Américains ont réussi à surmonter l'obstacle colombien en encourageant, reconnaissant et offrant la protection militaire des États-Unis en faveur de l'indépendance du Panama. Pour empêcher la guerre, les États-Unis et la Colombie ont signé un traité qui réglait certains des problèmes. L’acquisition de biens immobiliers français s’est poursuivie parallèlement à la construction du canal. La construction était terminée en 1914 et avait coûté 500 millions de dollars.

Transfert de propriété

Les citoyens panaméens ont critiqué le contrôle américain du canal qu'ils considéraient comme leur propre. Leurs manifestations ont entraîné une augmentation du personnel militaire américain sur le canal et des anneaux de sécurité ont été mis en place pour protéger les installations de l’empiétement panaméen. Les émeutes et les manifestations ont abouti à la signature en 1977 d'un traité entre le président des États-Unis, Jimmy Carter, et le président du Panama, Omar Torrijos, qui garantissait la neutralité du canal et le plein contrôle panaméen après 25 ans. Le 31 décembre 1999, le contrôle total a été réalisé lorsque le gouvernement américain a cédé le contrôle à l'Autorité du canal de Panama.

Le canal de Panama aujourd'hui

Le canal de Panama a fait l'objet d'améliorations structurelles lui permettant de traiter de gros navires, appelés méga-navires, sept ans après le transfert. Les mises à niveau sont nécessaires car plus de 13 000 navires utilisent le canal chaque année et le gouvernement panaméen tire la majeure partie de ses revenus de ce canal. Les frais de péage sont facturés en fonction de la taille du navire et de la cargaison qu'il transporte. Les revenus sont estimés à 1, 8 milliard de dollars par an. Cela aide énormément le gouvernement à respecter ses obligations envers les citoyens panaméens.