Qui étaient les Radium Girls?

Les «Radium Girls» font référence au nom donné aux nombreuses ouvrières d'usine de la fin des années 1910 et 1920 qui ont fini par souffrir et mourrir d'un empoisonnement dû aux radiations en raison de la peinture de cadrans de montres peints avec de la peinture chargée de radium. Cela s'est notamment produit dans deux usines. L'un appartenait à la United States Radium Corporation située à Orange, dans le New Jersey. L'autre appartenait à Radium Dial Corporation et était située à Ottawa, dans l'Illinois.

Conditions d'usine

Toutes les femmes travaillant dans les usines ont été informées que la peinture auto-lumineuse qu'elles utilisaient, qui avait été créée à partir d'une combinaison de poudre de radium, de gomme arabique et d'eau, était parfaitement sûre. Cela les a amenés à ingérer des doses mortelles de radium après qu'on leur ait demandé de mettre leurs brosses en poil de chameau contre leurs lèvres ou d'utiliser leur langue pour empêcher la pointe de perdre sa fine pointe. Cela a été fait parce que l'utilisation de chiffons ou d'eau était considérée comme un gaspillage de matière et de temps. Certaines femmes ont même peint leurs ongles, leur visage et leurs dents avec de la peinture rougeoyante pour se divertir, alors qu’elles ne connaissaient pas les véritables dangers du radium.

De la poussière de radium recouvrait également l’usine dans laquelle ils travaillaient, ce qui donnait à certains le surnom de «filles fantômes» alors qu’ils brillaient éthérés lorsqu’ils rentraient chez eux le soir. En revanche, les propriétaires des usines ont pris soin de ne pas être exposés au radium. Les chimistes qui y travaillaient utilisaient des masques et des écrans en plomb, ainsi que des pinces, pour se protéger.

Décès aux usines

US Radium Corporation a participé de 1917 à 1926 à l'extraction et à la purification du radium à partir de minerai de carnotite extrait de mines situées dans le Colorado et l'Utah. Ils ont ensuite produit des peintures lumineuses commercialisées sous le nom de marque «Undark». En tant qu’entreprise de défense pour l’armée, la société était un fournisseur important pour la fabrication de montres radioluminescentes.

L'usine de Radium Corp. dans le New Jersey employait plus de 100 personnes, principalement des femmes. En 1925, plusieurs employés de sexe féminin et le chimiste en chef de l'entreprise, Edwin E. Leman, sont morts à l'usine. Le médecin du comté de Newark a alors ouvert une enquête sur l'usine, ce qui aurait éventuellement débouché sur des poursuites et des procès.

Radium Dial Corporation a été fondée en 1922 et a également peint des cadrans pour diverses sociétés clientes. Ils ont engagé des femmes pour faire le travail en utilisant les mêmes matériaux et méthodes que la US Radium Corporation. En 1926, les travailleurs de l'entreprise ont commencé à afficher des signes révélateurs d'intoxication au radium. La direction de la société a ensuite autorisé les personnes physiques à déterminer les niveaux de radium dans ses employés. Cependant, ils ne leur font jamais connaître ces résultats.

La direction a ensuite essayé d’instituer des stylos en verre dotés d’une pointe fine, mais les employés ont vite recommencé à utiliser des pinceaux normaux. C'est parce que ces nouveaux stylos ont entravé leur productivité et que leur salaire était basé sur le nombre de cadrans qu'ils utilisaient. Lorsque les poursuites judiciaires dans le New Jersey ont finalement été annoncées à l'Illinois, les femmes ont été informées que le radium était inoffensif et que celles qui travaillaient pour la US Radium Corporation souffraient d'infections virales. Ils sont ensuite retournés au travail en pensant que le radium était toujours en sécurité.

Procès et procès

Beaucoup de femmes travaillant dans ces usines ont commencé à souffrir de mâchoire au radium et également d'anémie. US Radium Corporation et d’autres sociétés horlogères ont toutefois réfuté toute affirmation selon laquelle cela serait dû à une exposition au radium. Ces sociétés ont fait pression sur les professionnels de la santé et les chercheurs pour qu'ils ne publient pas leurs conclusions sur la santé des employés. De nombreux décès de travailleurs ont été imputés à la syphilis, ce qui a parfois été fait exprès pour tenter de nuire à la réputation des femmes.

L'usine d'usine Grace Fryer a décidé de poursuivre US Radium, malgré deux ans de recherche d'un avocat et des tribunaux lents jusqu'en janvier 1928. Ses sœurs Quinta McDonald et Albina l'ont rejointe. Larice, ainsi que Edna Hussman et Katherine Schaub. Le groupe a été surnommé les «Radium Girls» par la presse.

À l'époque, alors que le délai de prescription était de deux ans pour contester la maladie professionnelle d'un employeur, les femmes réussirent à régler à l'amiable à l'automne 1928. Elles furent aidées lorsque l'inventeur de la peinture au cadran au radium, le Dr. Sabin Arnold von Sochocky, a offert de les aider dans la cour après avoir souffert de radium dans ses mains. En novembre 1928, il est devenu la 16e personne connue à mourir d'empoisonnement par la peinture au cadran au radium.

L'affaire a été réglée avant d'être présentée devant un jury. Chaque femme a reçu 10 000 dollars (l'équivalent d'environ 140 000 dollars en 2017). Ils ont également reçu une rente annuelle de 600 $ et 12 $ par semaine pour le reste de leur vie. Enfin, tous les frais médicaux et juridiques devaient également être payés par US Radium Corporation. Malheureusement, les cinq femmes sont mortes quelques années après le règlement. Au moment du procès, deux personnes étaient clouées au lit et étaient si faibles qu’elles ne pouvaient pas lever la main pour prêter serment.

À la Radiant Dial Company, les travailleurs ont demandé à être indemnisés pour l’augmentation de leurs factures de soins dentaires et médicaux, qui dure depuis plus de 10 ans. En 1937, un petit groupe d'anciens employés trouva finalement un avocat disposé à les représenter devant la Commission des industries de l'Illinois (IIC) à la suite d'un procès. À ce stade, la société avait fermé ses portes, mais la société lui avait laissé un dépôt de 10 000 $. L'année suivante, la CPI a statué en faveur des femmes et leur a donné cet argent.

Retombées du procès

La publicité des médias sur le cas des «Radium Girls» qui en a résulté a grandement contribué à l’établissement d’un meilleur droit du travail en matière de maladies professionnelles. Il s’agit de l’un des premiers cas en Amérique dans lequel un employeur a été tenu pour responsable de la santé de ses employés. Cela a également contribué à établir le droit des travailleurs individuels de poursuivre en justice pour des dommages résultant d'abus de travail. Enfin, elle a abouti à la mise en place de mesures de sécurité formelles et à la protection des peintres au cadran radium jusqu’aux années 1960, lorsque la peinture au radium a finalement été interdite.

Le physicien Robley Evans (1907-95) a travaillé au Massachusetts Institute of Technology (MIT), où il a pu collecter des évaluations précises du contenu du corps de près de 30 anciens peintres de cadrans à partir des années 1930. Ses données ont ensuite été utilisées par le National Bureau of Standards, qui a réussi à établir le niveau de tolérance de l'homme au radium en 1941.

À partir de la fin des années 1960 et jusqu'en 1993, le Centre de radiobiologie humaine du Laboratoire national d'Argonne a lancé un projet visant à recueillir des informations médicales auprès d'anciens peintres de cadrans encore en vie. Cela a conduit à la publication du livre Radium in Humans: A Review of US Studies , ce qui a permis de contraster les effets des différents types de radium sur les humains.